El verano catastrófico de aguas residuales en el centro de Guaymas llevó al gobierno de Sonora a declarar una emergencia de salud en noviembre

Habitantes de Guaymas suplican: "Por favor, hagan caso. Ya no soportamos"

Especial /    2021-12-06
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Por Emily Bregel Especial para La Estrella de Tucsón


GUAYMAS, Sonora — A pocos metros del porche delantero de la casa donde creció Claudia Fourcade, una tubería de alcantarillado expuesta, llena de líquido verde, emana un olor pútrido. Los desechos escurren hacia un charco creciente en medio de la calle.

Fourcade, de 24 años, sostiene un letrero escrito a mano en una cartulina naranja, suplicando: “Por favor, hagan caso por las buenas. Ya no soportamos". Ella y sus vecinos organizaron una pequeña protesta esa tarde de finales de verano, construyendo un obstáculo de basura y escombros para llamar la atención de los trabajadores de la compañía de agua.

Fourcade, madre de dos niños de 5 y 7 años, dijo que el hedor se infiltra en su casa, lo que hace que sea imposible disfrutar de la comida. Ni siquiera puede lavar la ropa en casa porque el olor impregna su ropa.

"Es muy feo”, dijo. “Es muy incómodo vivir así, la verdad".

Una vez trató de cubrir la tubería rota con cemento. Pero cuando la presión de los desechos se volvió demasiado grande, volvió a abrirse paso, dijo.

La tubería de alcantarillado expuesta de Fourcade ejemplifica un problema común en Guaymas: infraestructura mal instalada.

El suelo es rocoso y difícil de excavar, por lo que se instalaron muchas tuberías de alcantarillado demasiado cerca de la superficie, dijo Marco Antonio Ahumada Gutiérrez, ex director regional de la Comisión Estatal del Agua (CEA), en Guaymas, San Carlos, Empalme y la pequeña comunidad yaqui de Vícam.

“No tiene profundidad, porque es pura roca”, dijo Ahumada, quien tiene una licenciatura en hidráulica y una maestría en administración de empresas. Trabajó en varios puestos de dirección local para la CEA entre 1993 y 2015, además de cinco años como director regional entre 2009 y 2014.

Las tuberías deben enterrarse a una profundidad de 50 centímetros, sobre un lecho de arena de al menos 20 centímetros para amortiguarlas, dijo. En cambio, se instalaron muchas tuberías sobre rocas irregulares, y la presión del tráfico aéreo da como resultado rápidamente tuberías rotas o colapsadas, comentó Ahumada.

Ahumada, oriundo de Guaymas, fue uno de los cuatro exdirectores de la CEA que conversaron con el Arizona Daily Star y La Estrella de Tucsón sobre las causas fundamentales de la crisis del alcantarillado en Guaymas y San Carlos.

En entrevistas separadas, los ex directores de la CEA describieron los principales desafíos que enfrenta la entidad de servicios públicos: suelo rocoso y topografía montañosa, además de importantes problemas financieros.

Si bien los problemas de alcantarillado son comunes en todo Sonora, Guaymas enfrenta todos esos desafíos a la vez, dijo el ex director regional de la CEA, Iván Cruz, cuyo mandato terminó en septiembre.

En el centro de Guaymas, un verano catastrófico de crisis de alcantarillado culminó cuando el gobierno del estado de Sonora declaró una emergencia de salud a principios de noviembre.

“Hay varias partes, no como el caso de Guaymas. El caso de Guaymas es más complejo”, dijo Heriberto Aguilar, secretaría de Infraestructura y Desarrollo Urbano en Sonora. “Yo creo que nunca se debe llegar a las urgencias. Debemos prevenir las urgencias. Cuando se llega a urgencias es que algo no hicimos bien, que algo nos falló".

A un par de puertas de la protesta de Fourcade, Brenda López hace tortillas de harina a mano mientras su hijo de 6 años, Jesús, juega con los vecinos. Recientemente estuvo enfermo durante 12 días con diarrea y vómitos, que ella atribuyó a la exposición a las aguas residuales.

El olor de la tubería de alcantarillado abierta no ayuda a su negocio, dijo.

"¿Quién vendría a comprar tortillas con esta peste?", dijo. "Nos hemos quejado mucho y nadie nos pone atención".

Plan de tres años

El nuevo director estatal de la CEA, José Luis Jardines Moreno, y el director regional David Pintor, que supervisa Guaymas, San Carlos, Empalme y Vícam, fueron nombrados en septiembre, luego de las elecciones locales y estatales. Ambos rechazaron una solicitud de entrevista.

En respuesta a las preguntas de este periódico y de la estación de radio KJZZ, un portavoz de la oficina del gobernador proporcionó respuestas escritas que, según dijo, fueron compiladas por varios departamentos de la agencia.

La agencia dijo que las fallas de infraestructura hicieron necesaria la declaración de emergencia para proteger la salud de los ciudadanos.

Las tuberías obstruidas y las bombas de alcantarillado rotas “representa un riesgo para la salud de las personas que transitan por el área y requiere la atención expedita para resolver la problemática”, señala el comunicado de la CEA. “Se tiene contemplado llevar a cabo en los próximos tres años, inversiones importantes en materia de agua potable, alcantarillado y saneamiento a fin de resolver en definitiva esta situación”.

La escasez de agua empeora el problema

La escasez de agua ha agravado los problemas de alcantarillado en Guaymas y San Carlos, dijeron los ex directores regionales de la CEA Roberto Romano y Ahumada.

Las tuberías de alcantarillado de PVC están diseñadas para transportar un flujo constante de agua presurizada. Pero los residentes de Guaymas y San Carlos han tenido un sistema de agua racionado, en el que los hogares reciben el agua potable de la ciudad solo unos pocos días a la semana. En algunos casos, la escasez de agua o las roturas de línea han resultado en tramos mucho más largos sin agua, dijo Romano.

En Guaymas y San Carlos, la mayoría de las casas tienen tanques de almacenamiento de agua en sus techos para usarla en los días en que no hay flujo de agua desde la ciudad.

El flujo de agua inconsistente presiona las tuberías de alcantarillado, las cuales tienen que soportar periodos secos intermitentes entre periodos de flujo de agua a alta presión, dijo Romano, quien fue director regional de la CEA durante 4 años y medio antes de dejar el cargo en 2019.

“No están diseñados para ese tipo de presión”, señaló. "Están diseñados para una conducción estable de agua".

Otro tema es el envejecido acueducto que trae el agua a Guaymas desde Obregón, a 120 kilómetros de distancia. A los 31 años está llegando al final de su vida útil, dijo Ahumada.

Bombas rotas

Las tuberías no son el único problema. Las bombas de aguas residuales de la ciudad están en mal estado, a menudo vandalizadas o robadas para obtener piezas, y se descomponen de forma rutinaria, lo que provoca acumulaciones de aguas residuales.

“Si vas y miras una de las estaciones de bombeo, se ven abandonadas”, dijo Romano.

Durante gran parte del verano pasado, solo tres de la red de 11 bombas de alcantarillado de la ciudad estaban funcionando, dijo Sebastián Orduño, quien fue elegido este año para representar a Guaymas, incluido San Carlos, en el Congreso estatal.

“Llegamos a un punto dónde muchas zonas de Guaymas, sobre todo las avenidas principales estuvieron inundadas en aguas negras”, dijo en un mensaje de texto. “La gente ha tenido que aprender a vivir con este problema, por la indiferencia de gobiernos pasados”.

Los problemas de alcantarillado existen en todo Sonora, dijo Sergio Ávila, ex director estatal de CEA. Dejó su cargo en septiembre, cuando se eligió al nuevo gobernador. Pero en otras ciudades, las filtraciones tienden a ser menos notorias, dijo.

“Guaymas tiene un problema”, dijo. "Cualquier cosa que fuga, todo mundo se da cuenta porque todo va hacia un punto en la ciudad".

Las muestras de agua tomadas por el Arizona Daily Star el 13 de septiembre encontraron que las aguas residuales que fluyen en la Avenida Serdán, una de las principales vías de Guaymas, tenían niveles de coliformes fecales de 7.8 millones de partes por 100 mililitros, lo que confirma que se trata de aguas residuales sin tratar. Los coliformes fecales son el tipo de bacteria que se encuentra en los intestinos de los animales de sangre caliente y, a menudo, se utilizan como un indicadores de la contaminación fecal en el agua.

Los vendedores de alimentos al aire libre operan en el centro de la ciudad incluso cuando las calles están inundadas de aguas residuales, lo que crea un peligro masivo para la salud, dijo Jaqueline García Hernández, del Centro de Investigación en Alimentos y Desarrollo de Guaymas (CIAD).

Incluso cuando los charcos de aguas residuales se evaporan o drenan, la suciedad contaminada cubre las calles y flota en el aire, algo de lo que es imposible escapar, dijo.

Aguas pluviales

Como muchas ciudades mexicanas, Guaymas no tiene un sistema de aguas pluviales separado; toda el agua fluye hacia el sistema de alcantarillado.

Eso significa que el agua de lluvia recoge todo a su paso, incluida la arena y las abundantes pilas de basura en las calles, y la vierte en el sistema de alcantarillado ya sobrecargado.

Durante las lluvias de verano, los residentes quizás bien intencionados a veces abren las tapas de las alcantarillas para permitir que se drene más agua de lluvia de las calles, una boca abierta para la basura y los escombros.

Este verano, el nivel de basura en las calles fue peor de lo habitual, dicen los residentes. Durante meses, el transportador de basura contratado por la ciudad, llamado PASA, no recogió la basura en absoluto. Como dicen los residentes de Guaymas, "PASA no pasa".

Los medios locales informaron que las disputas contractuales y un brote de COVID-19 en PASA fueron los responsables, lo que deja a los residentes de Guaymas no solo inundados de aguas residuales, sino también rodeados de montañas de basura, y ello conlleva sus propios riesgos para la salud.

Cualquier estudio sobre los impactos en la salud de las aguas residuales en Guaymas se vería confundido por el riesgo para la salud simultáneo de la basura en descomposición en las calles, dijo José Arreola, director del Centro de Investigaciones Biológicas del Noroeste (CIBNOR).

“La recolección de la basura en la ciudad es muy deficiente y representa un grave problema por sus efectos adversos en la salud publica, incluyendo también riesgos de enfermedades respiratorias y gastrointestinales”, señaló.

La contaminación extendida

Entre agosto y noviembre, el Star / La Estrella tomó muestras de agua de bahías, arroyos y calles de Guaymas, así como muestras del sistema de tratamiento de aguas residuales naturales en San Carlos, denominado laguna de oxidación. Las lagunas son el único tratamiento de aguas residuales disponible en San Carlos o Guaymas.

Las pruebas de agua realizadas por el CIAD Guaymas, midieron la presencia de coliformes fecales.

Los resultados de las pruebas revelaron contaminación de aguas residuales en una bahía de Guaymas en violación de los estándares ambientales federales y confirmaron que las aguas residuales que fluyen por el centro de Guaymas eran aguas residuales sin tratar.

Las pruebas del Star también revelaron que la laguna de oxidación en San Carlos no es consistentemente efectiva para purificar los desechos humanos que se bombean allí.

Laguna de oxidación, lo mínimo

El desarrollo en San Carlos está aumentando sin el apoyo correspondiente para el sistema de alcantarillado envejecido o ningún plan concreto para una instalación moderna de tratamiento de aguas residuales, dicen los líderes locales.

Al igual que Guaymas, el sistema de tratamiento de aguas residuales de San Carlos también depende únicamente de una laguna de oxidación, administrada por la CEA, con la excepción de las casas que se encuentran en sistemas sépticos y algunos negocios privados que han construido sus propias lagunas de oxidación en las afueras de la ciudad. El Country Club también tiene su propia laguna de oxidación con un solo estanque.

Se supone que el método de tratamiento natural de aguas residuales utiliza una combinación de luz solar, oxígeno y bacterias para limpiar las aguas residuales.

Pero en EE.UU. se usa solo como tratamiento secundario o terciario, después de que las aguas residuales ya hayan pasado por una planta de tratamiento de agua convencional, dijo David Walker, científico investigador del Departamento de Ciencias Ambientales de la Universidad de Arizona.

Si bien es mejor que nada, "los estanques de oxidación nunca debieron ser la única fuente de tratamiento en ningún lugar. Un estanque de oxidación es literalmente lo mínimo que se puede hacer”, dijo Walker. Y en México "no hay mucha fuerza en las regulaciones que les impida hacer eso".

Muchos pueblos y ciudades mexicanos de escasos recursos dependen únicamente de las lagunas de oxidación, y se las arreglan con un tratamiento inadecuado de las aguas residuales, dijo Alejandro Olivera, científico principal y representante en México del Centro para la Diversidad Biológica con sede en Tucsón.

"Es habitual, pero no es bueno", dijo Olivera, quien vive en La Paz, Baja California.

Incluso las lagunas de oxidación que logran reducir los niveles de contaminación fecal no abordan otros contaminantes, como metales pesados y productos químicos como nitrógeno y fósforo.

E incluso si una laguna tiene una tasa de eliminación del 90% o más de bacterias coliformes fecales, esa cifra suena más impresionante de lo que es, dijo Walker.

"Si está comenzando a haber un nivel enorme (de coliformes fecales), como el que se encuentra en las aguas residuales sin tratar, realmente no es difícil mostrar una alta tasa de eficiencia de eliminación", dijo. "Esto no significa que el efluente sea seguro de ninguna manera, porque ese 10% residual (nivel de coliformes fecales) aún podría ser mucho más alto de lo que se consideraría seguro para su liberación al medio ambiente".

En San Carlos, la laguna de oxidación tiene tres estanques. El primero contiene aguas residuales sin tratar, bombeadas desde todos los rincones de la ciudad. En el primer estanque, los sólidos y los sedimentos se hunden hasta el fondo del estanque. El líquido fluye hacia el segundo estanque, donde la exposición a la luz solar, el oxígeno y las bacterias corroe los patógenos peligrosos de los desechos. En el tercer estanque, se supone que el agua cumple con el estándar ambiental federal para uso agrícola: un promedio diario de 2,000 partes de coliformes fecales por 100 mililitros.

Pero las pruebas de calidad del agua realizadas por el Star muestran que la laguna de oxidación de San Carlos es inconsistente, con una efectividad que varía dramáticamente según el volumen de desechos que fluyen hacia las lagunas.

En el ajetreado mes turístico de agosto, la laguna de oxidación se desbordaba hacia un prado adyacente, con las aguas residuales de la laguna llenando los pastos, atrayendo caballos salvajes que beben ahí.

Las muestras de agua tomadas el 16 de agosto del estanque "limpio" final tenían coliformes fecales que suman 78,000 partes por 100 mililitros, según el análisis realizado por el CIAD Guaymas.

Eso es casi 40 veces el umbral diario según las normas ambientales federales de México. En el transcurso de un mes, los niveles de coliformes fecales deben promediar menos de 1,000 partes por 100 mililitros para cumplir con los estándares.

Pero las pruebas de calidad del agua mejoraron drásticamente seis semanas después, cuando la laguna no se desbordaba hacia el prado:

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